더함양신문

추어탕 한 가지 메뉴로 승부하는 뚝심

개업 4년, 지역에서 알아주는 맛집 등극

함주공원 맞은편, 함안고등학교 정문 옆에는 지역의 새로운 맛집으로 떠오르는 자연추어탕식당이 있다. 여타식당들은 여러 종류의 음식을 팔고 있지만 자연추어탕은 추어탕 메뉴가 전부이다.

개업한지 4년여, 전국에 내놓아도 손색이 없을 정도로 맛집 대열에 올라 주변 도시에서 온 손님들로 발 디딜 틈 없이 줄을 선다.

  ▶이정희 대표

21일 오후, 주인 이정희(63) 씨를 만나 그간의 이야기를 들었다.

금년 825일이 딱 4년쨉니다. 식당은 처음입니다.’

첫 마디가 시원하고 푸근함이 묻어난다.

밀양 청도면이 고향인 이 씨는, 함안이 고향인 남편 조문제 씨와 58년생 동갑으로 4년 연애 끝에 1982년에 결혼, 아들 둘을 낳아 모두 결혼하여 직장인 포항의 대기업에 근무 중이다.

 

평소 음식 맛 좋다는 이 씨 주변인들 평가

보험 영업 10년 후, 이동없는 일을 찾던 중

분식집 고려하다 추어탕으로 결심

 

이 씨는 아들 둘이 고등학교를 졸업하자, 비교적 늦게 시작한 보험영업을 10년 정도 한 후, 조금 덜 이동하면서 할 일을 찾던 중, 함안중학교 앞에서 분식집을 해볼까 생각하다가, 차라리 좀 더 욕심을 내보자는 생각으로 추어탕이냐 장어국이냐를 두고 내린 최종 선택이 추어탕이었다.

남편과 이 씨 모두 식당 운영이 처음인지라, 무턱대고 주변의 이야기와 조언을 들어가면서 추어탕의 맛을 내기 위해 정성을 들여 내어 놓으니, 첫 손님부터 맛이 좋다는 평을 하자, 힘을 내어 더욱 정성을 기울였다고 한다. 약간의 비법은 있으나 공개할 수는 없다고 했는데, 실제로는 엄청난 비밀이라기보다는 여러 가지로 맛을 내기 위해서 해 본 결과로 얻은 팁이지만 공개는 좀 어렵다는 반응이다.

  ▶기본 메뉴

특히 그날그날 직접 만든 5가지 종류의 밑반찬은 한결같이 정갈한 맛으로 변함없다.

인테리어업을 하는 남편은 하루 일과를 끝마치고, 식당으로 와서는 다음날의 음식을 준비하는데, 제일 힘든 과정인 미꾸라지를 삶아 갈아놓는 일은 남편의 몫이다.

남편 조 씨는 조양건업 대표로 함안에서 20년째 인테리어 일을 한다.

 

낮엔 인테리어 일, 밤엔 다음날 음식 준비

남편의 절대적 도움에 늘 감사한 마음

결혼한 아들 둘, 모두 손주들 안겨

한강 이남에서 최고의 맛이라는 칭찬에 큰 힘 얻어

 

폐가가 되다시피한 낡은 식당 건물을 인테리어 전문가인 남편 조 씨의 손을 빌려 새롭게 단장하여, 평소 주변에서 음식을 잘 한다는 얘기를 늘 듣고 있었던 아내 이 씨가 본격 솜씨를 발휘하게 될 터전을 잡은 것이다.

4년 전 처음 시작할 당시, 어느 손님 한 분이 추어탕 한 그릇 잡숫고는 한강 이남에서 제일 맛있다라는 칭찬에 큰 힘을 얻었다고 한다.

 

손님들의 발길이 오전 11시 반에 시작하여 저녁 9시까지 이어진다.

부부는 추어탕으로 딱 10년만 하자고 약속하고는 앞으로 6년 남았는데, 그때까지 변함없는 맛으로 손님들이 찾게 하겠다는 바람이다.

아들이나 며느리가 대를 이어서 식당을 하겠다면 어떻게 하겠냐는 물음에는 자식들 중에 관심이 있고 변함없이 맛을 이어갈 정도라면 물려주는 것도 생각해 봐야죠라며 푸근한 웃음으로 화답한다.

조미료는 전혀 사용치 않는 것이 제일 큰 장점일 거라며, 낮에는 4명이 저녁에는 3명이 일을 하는 데, 특히 손님 출입 시 홀 담당 아가씨의 목소리가 우렁차며 정겨운 수다가 재미를 더한다.

/강병용 기자

더함안신문(thehaman@naver.com)

 
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